حركة مفاجئة في القشرة الصلبة للكرة الأرضية. تحدث الزلازل الأرضية بسبب انفجار الضغط المتراكم والمنحصِر لفترة طويلة الأمد في الصخور على طول التشقّق الجيولوجي بأشكال الطاقة (موجات) الزلزالية. يمكن أن تصل حركة اتجاه البركان أيضا لإنشاء الزلازل، وعادة ما تكون ضعيفة. وهناك أنواع عديدة من الحركات والتشققات على قشرة الأرض وتستخدم في آليات مختلفة للزلازل (شظايا منزلقة، الكسور العادية، ومناطق منخفضة، وما إلى ذلك).

النقطة الحقيقية في المكان الذي يحدث فيه الزلزال (الهزة الأرضية) يسمى زلزال المركز (focus). يتم قياس شدة الزلزال حسب مقياس ريختر. يشعر الناس شدة الاهتزاز من 3.5 درجة على مقياس ريختر. الزلازل القوية فوق 6 درجة حسب سلم ريختر. كثيرًا ما يكون مصحوبا بهزات أرضية أضعف. يتم قياس كثافة ضرر الزلزال حسب سلم مركلي. الزلازل التي تحدث في البحر يمكن أن تسبب تسونامي.

يتم قياس شدة الزلزال حسب مقياس ريختر، والذي هو في الواقع صيغة حسابية. المقياس نفسه هو لوغاريتمي، وهذا يعني تقاس القوة 5.1 عشر مرات أكبر من قوة 5. في بعض الأحيان، وقت حدوث زلزال يُعلنون قوته استنادًا إلى البيانات الأولية القادمة، وإذا تعددت المعلومات المجمعة، يتم الإعلان الدقيق (صعودًا أو هبوطًا) والموقع الأكثر دقة.

قياس قوة الاهتزاز تتم بواسطة "سيسموغراف" المنتشرة في الفضاء، والتي تستوعب الموجات الزلزالية. الزلزال يطلق طاقة مكثفة تترجم إلى موجات زلزال التي تنتشر من مركز الزلزال إلى كل الاتجاهات. الموجات تشمل نوعين رئيسيين:

  • موجات الضغط (P) – هي أسرع الموجات حيث تصل جهاز قياس الزلازل أولاً. مع تقدم الموجات هناك انكماش وامتداد في اتجاه الحركة.
  • موجات القطع (S) – أبطأ وأكثر خطورة. هذه الموجات تحرّك الأرض عموديًا في الاتجاه صعودًا وهبوطًا، وكذلك إلى الأمام والخلف.

(هناك أيضا في موجات سطحية Rayleigh and Love، ولكن لم نناقش ذلك)

 

موجات الضغط (P) / موجات القطع (S)

موجات الضغط (P) / موجات القطع (S)

أثناء الهزّة الأرضية تنطلق طاقة بأشكال مختلفة من الحرارة، تكسير الصخور، موجات الطاقة المرنة. ويمكن قياس كمية الطاقة المنبعثة في شكل موجات مباشرة عن طريق سرعة الموجات المستوعبة بالسيسموغراف وتحولها إلى قوة مجنيتودا (الحجم).

رسم بياني يقارن بين سلم ريختر (يسار) وبين كمية من كيلوغرام من مادة TNT (يمين)

رسم بياني يقارن بين سلم ريختر (يسار) وبين كمية من كيلوغرام من مادة TNT (يمين)

 

رسم بياني يقارن بين سلم ريختر (يسار) وبين كمية من كيلوغرام من مادة TNT (يمين)