هناك عدة أنواع من المفاعلات النووية (البحوث, العسكرية وتوليد الطاقة)، الا ان ثلاثتهم خطرة بنفس الدرجة تقريبا إذا عطلت او حصل بها حادث ما. الخطر الرئيسي لهذا العطل هو انبعاث كميات كبيرة من المواد التي تطلق إشعاعات خطرة للبيئة. التعرض لهذا الإشعاع يشكل خطرا حقيقيا على الانسان. يمكن أن يكون التعرض جلدي، التنفس أو تناول طعام ملوث. المواد المشعة هي مواد غير مستقرة التي تطلق الإشعاعات. الإشعاع يمكن أن يكون أحد ثلاثة أنواع ، وفقا للمادة نفسها ، وهي ألفا, بيتا وغاما. التعرض لمستويات عالية (جرعات عالية) من الاشعاع يمكن ان يؤدي الى مرض الإشعاع الشديد وحتى الموت.