الإرهاب مختلف عن كل الكوارث الطبيعية او تلك الناجمة عن فعل الانسان. التعريف الدارج للإرهاب هو أعمال عنف من أجل خلق أجواء من الخوف والرعب (الإرهاب) وذلك لدوافع دينية, سياسية أو أيديولوجية, وتكون موجهه عمدا ضد السكان المدنيين. عادة تتم الهجمات الإرهابية التي من شأنها أن لها تترك تأثير نفسي كبير ومتواصل، مثل استهداف الاطفال أو الرموز الوطنية وهذا لهز أسس الدولة والحكومة المعارض لها الإرهابيين. ويستخدم الارهابيين أسلحة تقليدية أو غير تقليدية (البيولوجية, الكيميائية أو النووية).