الثوران البركاني يحدث عادة من جبل بركاني نشط الموجود في منطقة حركة الصفائح التكتونية للمكرة الأرضية، وخصوصا في المناطق المفتوحة (التلال ووسط المحيطات) أو مغلقة (مناطق الحد). ينبعث من البركان الرماد والغازات المختلفة الخارجة من أعماق الأرض. تحت البركان توجد "خلية الانصهار" التي تتراكم ببطء شديد، وهي عملية التي يمكن أن تستمر لآلاف السنين. وتصل درجة حرارتها الى 1000 درجة مئوية وتنبعث منها الغازات الكثيرة المتراكمة في داخل الخلية. الثوران البركاني يحدث عندما يكون ضغط الغازات داخل الخلية عالي جدا ويصبح اعلى مما يمكن ان تتحمله الخلية. هناك أنواع عديدة من الرشقات النارية (التدفق، الانفجار وغيرها) المصحوبة بانبعاث غازية سامة ورماد، والتي يمكن أن تكون حمضية ومتآكلة. ويمكن أن يرافق الانفجار البركاني الزلازل, الفيضانات والحرائق. يمكن للانفجار البركاني البحري، في ظل ظروف معينة، توليد موجات مد عاتية (تسونامي).